mercredi 19 août 2015
Les Etats-Unis ont donné leur accord définitif à la compagnie pétrolière Royal Dutch Shell pour que commencent des forages exploratoires dans l’océan Arctique, un projet contre lequel des associations de défense de l’environnement se sont battues et qu’elles avaient réussi, un temps, à faire reporter.

Le programme d’exploration de Shell en Alaska a pris plusieurs années de retard à la suite d’une série de problèmes techniques. Le dernier en date concerne des réparations sur un brise-glace indispensable aux activités d’exploration dans la zone pétrolière de la mer des Tchouktches.

Après avoir obtenu des concessions dans la mer des Tchouktches en 2009, sous la présidence de Georges W. Bush, Shell avait été autorisée une première fois à forer dans cette région en février 2012. La compagnie avait déjà investi quelque 7 milliards de dollars (6,3 milliards d’euros) avant cette date, quand elle avait dû suspendre ses opérations six mois plus tard après une série de revers, parmi lesquels la perte de contrôle d’une énorme plate-forme, sur laquelle dix-huit ouvriers avaient dû être secourus par des gardes-côtes.

En 2013, le gouvernement de Barack Obama avait retiré son autorisation, exigeant que tous ces problèmes soient résolus. Finalement, le 11 mai, Washington annonçait qu’il autorisait sous condition le pétrolier à reprendre ses campagnes d’exploration.

Shell avait débuté ses opérations de forage en juillet, mais le Bureau américain de la sécurité et de l’environnement (BSEE) lui interdisait jusqu’alors de creuser dans les couches pétrolifères sous-marines, en l’absence d’un navire équipé d’un système permettant de fermer le puits en cas de besoin. Ce navire étant arrivé au large de la zone de forage, l’agence américaine a levé ses restrictions sur l’un des puits.

Ressources considérables

Les ressources de la partie américaine des mers de Tchouktches et de Beaufort sont considérables. Selon une estimation du département de l’intérieur elles s’élèveraient entre 22 et 26 milliards de barils de brut techniquement récupérables et 2,6 milliards de mètres cubes de gaz.

L’ensemble de la zone arctique recèle 22 % des ressources en hydrocarbures encore à découvrir sur la planète, selon l’United States Geological Survey, et toutes les sociétés, outre Shell, s’y intéressent : ExxonMobil, le britannique BP, l’italien ENI et les russes Rosneft ou Gazprom.

Des associations environnementales mettent en garde contre les conséquences d’un accident dans les eaux gelées de l’Arctique. Selon elles, il aurait un impact encore plus grand que celui de 2010 dans le golfe du Mexique, lorsque l’explosion de la plate-forme pétrolière Deepwater Horizon, exploitée par BP, avait entraîné la mort de onze personnes et le déversement de 4,9 millions de barils de brut dans la mer.

Malgré un bilan environnemental qualifié de positif par plusieurs ONG, le président américain Barack Obama est critiqué pour cette décision. « C’est un très mauvais signal envoyé au reste du monde. Les Etats-Unis utilisent des ressources publiques pour promouvoir ce type de développement », a déclaré à l’agence Associated Press Niel Lawrence, du Natural Resources Defense Council.

M. Obama avait déclaré dans un discours en début d’année qu’il était bien conscient des dangers des forages en pleine mer, tout en soulignant l’importance de l’indépendance énergétique des Etats-Unis.

« Je préférerais que, tout en respectant les procédures de sécurité que nous avons, nous produisions notre combustible et notre gaz plutôt que de l’importer. »
Hasard du calendrier, le président américain doit se rendre dans les prochains jours en Alaska pour y prononcer un discours sur le réchauffement climatique.

Source © Le Monde


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